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鲁道夫人化石被科学家发现

[来源:光明日报]  [2012/10/11]
本报讯 今年8月9日最新一期英国《自然》杂志报道,在肯尼亚最新发现的一些古人类化石证实,在人类进化史上饱受争议的鲁道夫人确为人属新种,从而再次挑战了人类是从古猿类祖先直线进化而来的传统观点,并且揭示了古人类的大家庭比我们之前认为的更加多样,人类的进化也更加复杂。

《自然》杂志报道,内罗毕图尔卡纳湖盆地研究所的米薇·利基博士所带领的研究队伍近期在肯尼亚北部一处名为科比福拉的沙漠中发现了三件化石:一块脸骨和两块带牙齿的下颌骨,年代约在178万年至195万年之间。这些颌骨上的前牙排列形状几近方形,和此前发现的鲁道夫人头骨的上颌结构相吻合,而之前发现的能人下颌骨化石则无法与鲁道夫人头骨相匹配。这意味着两个物种之间存在重要差异,而不是一个物种的变异。因此,研究者证实鲁道夫人确为古人类的一个新种,与能人及直立人同为共存的平行支系。

传统观点认为人类演化的主要阶段可分为南方古猿、能人、直立人和化石智人(包括早期智人和晚期智人),这种观点在5年前受到挑战。2007年《自然》杂志发表古人类学家米薇·利基的论文称,研究者在肯尼亚发现的化石显示,能人和直立人的历史产生了至少50万年的重叠。“他们的共存让直立人从能人进化而来的情况变得不太可能。”如今,历经多年的艰苦寻找,米薇·利基终于在距第一次发现鲁道夫人头骨不到10公里的地方找到了这3件化石,再次否定了直线进化论,从而使人类进化的路线变得更为复杂。

1972年,研究人员在肯尼亚发现了一个古人类头骨化石,根据化石判断,此人种脑部较大、面部长而平,与已知的其他古人类不同,被命名为鲁道夫人。此后,一些尺寸较大的头骨化石陆续被发现,也都被认为属于这个新人种,但所有化石都不完整,既没有脸,也没有下颌和牙齿,而在古人类学里,脸和颌骨的特征对于确定一个新种尤为关键。因此当时很难确认鲁道夫人是否为一个新的人种,还是仅仅由于性别、地域等因素而导致的个体变异。
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利基近日在接受BBC采访时说,此次发现表明,人类进化的早期与其他动物种类一样存在多样性,并有着相同的进化方式,“直到我们能够制造先进的石器之前,没有什么不同。”进化的结果是“产生了令人惊叹的适应行为以及令人惊叹的物种,而我们则是其中的一员。”
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