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中国古代的动植物分类

[2007/7/26]
远在人类社会初期,我们的祖先在从事最简单的采集、渔猎的生产过程中,就已经开始学会辨别一些有用的和有害的动物和植物。随着农牧业生产的发展,人们在实践活动中,不断观察,不断分析,不断比较,不断认识,逐渐产生了要把周围形形色色的生物加以分类的想法,并且逐步地形成了我国古代的动植物分类体系。

对动植物加以分类,是人类认识利用生物的重要手段,它对农牧业生产和医药事业都具有重要的意义。

我国古老的传统分类认识
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用草、木、虫、鱼、鸟、兽来概括整个动植物界的种类,这是我国最古老的传统分类认识。这一分类认识在我国最早的一部词典--《尔雅》中比较完整地反映了出来。

《尔雅》大概从战国时期起就已经开始汇集,到西汉才告完成,是一部专门解释古代词语的著作。书中有释草、释木、释虫、释鱼、释鸟、释兽,释畜等篇,专门解释动植物的名称。前六篇主要包括野生的植物和动物,最末一篇主要讲家养动物。从它的篇目排列次序来看,反映了当时人们对于动植物的分类认识,就是分植物为草、木二类,分动物为虫、鱼、鸟、兽四类。这是我国古代劳动人民对动植物分类的朴素、自然的认识。

这一朴素的分类方式,追溯它的起源,由来已久,流传也比较广。

根据殷墟甲骨卜辞中有关动植物名称的文字来考察,可以清楚地看到,四千多年前,人们在长期的农牧业生产实践中,就已经把某些外部形态相似的动物或植物联系起来,以表示这类动物或植物的共同性;把某些外部形态相异的动物或植物相比较,以表示它们之间的相异性。例如,犬()和狼()都从犬形,表示犬、狼的外部形态特征相似,同属犬类;豕()、彘(野猪)都从豕形,表示野猪的外部形态和猪相似,同属猪类。至于犬和猪的外部形态,基本相似,所不同的是犬的躯体瘦小,而猪的躯体肥硕,表明犬和猪同属一大类,但是并不同属一小类。这基本上是符合客观实际的。其他如鹿、麋、麂等,都从鹿形,表示它们同属鹿类。如果再把甲骨文中有关兽类名称的文字,如牛、羊、马、犬、狼、豕、彘、鹿、麋、虎、豹、象等字,加以分析,就不难看出,这些字形的共同特征都显示了这些动物有"四足"这一外部形态,表明它们同属兽类。

又如:雉、鸡、雀、凤(指繁体字)等文字,都从佳(鸟)形,有羽翼,表示它们同属鸟类。因此,可以认为,这是《尔雅》中所反映的"四足而毛谓之兽,二足而羽谓之禽"这一概念的起源。

甲骨文中有关虫类名称的字形不多,但是仍然反映人们对虫类的分类认识。例如,虫、蚕都从虫形,表明它们同属虫类。也许当时人们对各种鱼类还没有严格的区分,因此,在甲骨文中没有反映各种鱼类名称的文字。各种鱼类都用形来表示,以示它们同属一类。所以,我们说,在甲骨文中,已经有了虫、鱼、鸟、兽的分类认识的雏型。

谷类植物都是草本,生长期短,适宜于农业栽培,是人们生活资料的主要来源之一。甲骨文中有关谷类名称的有:禾()、秫()、麦()、黍()等,都从禾形,表明它们同属一类,都是草本植物。木类名称有:杜()、柏()、桑()、栗()等,都从木形,表示它们同属木本植物。这些都是古代传统分类认识分植物为草本和木本二类的起源。

由此可见,《尔雅》中的分篇,正是应用了这一古老的传统分类方式。从每篇所包含的具体内容来看,清楚地表明,人们对每一类的分类认识是相当明确的。

《释草》中所包含的一百多种植物名称,都是草本植物;《释木》中的几十种植物名称,都是木本植物。这说明人们把植物分为草本和木本二类,和现在分类学的认识基本一致。

《释虫》所包含的八十多种动物名称中,绝大多数是节肢动物。其余是软体动物。因此,虫类相当于现在分类学上的无脊椎动物。

《释鱼》所列举的动物名称有七十多种,种类比较复杂,其中以鱼类为主,其次是两栖类、爬行类、节肢动物、扁虫类和软体动物。如果按照《尔雅》"有足谓之虫,无足谓之豸"的概念,把节肢动物、扁虫类和软体动物归入虫类,那么《释鱼》所包含的动物相当于现在分类学上的鱼类、两栖类和爬行类(龟、鳖),也就是所谓凉血动物。
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《释鸟》列举的动物大约九十多种,除蝙蝠、鼯鼠应列入兽类外,其余都属鸟类,大致相当于现在分类学上的乌类。

《释兽》列举的动物名称大约有六十多种,都属兽类,和现在分类学上的兽类同义。

因此,这一古老的传统分类方式,基本上反映了自然界的客观实际。

分动物为大兽和小虫

人们在虫、鱼、鸟、兽古老的传统分类认识的基础上,又进一步把动物概括为大兽和小虫两大类,这是我国古代动物分类认识的又一发展。它最早反映在春秋末年齐国记录的官书《考工记》中。

《考工记》的内容,主要记述当时手工业生产技术的知识,是我国现存记述古代科技的重要文献典籍。书中有一段记载说,"梓人"(木工)制造乐器架子,为了使"笋"(悬挂成组乐器的横梁),"虡"(整个乐器架子的支柱)壮丽美观,便根据它们的结构用途,选择一些动物形象作为造型艺术题材。接着又说:"天下之大兽五:脂者、膏者、臝者、羽者、鳞者。"脂、膏二类作为宗庙祭祀用牲。臝、羽、鳞三类作为笋虡的造型题材。至于"小虫之属",就作为雕刻的艺术题材。这些记载反映了古代的动物分类认识:分动物为大兽和小虫两大类,而大兽又分为脂、膏、臝、羽、鳞五类。

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