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神秘恒星系里有外星文明?最大可能是彗星作怪

[2015/10/28]
这几天,天文学界最大的事件莫过于1500光年外发现的一颗神秘恒星。它的光变模式如此奇怪,以至于有人提出这样一种解释:这可能是外星文明迹象。

到底怎么回事?新华社记者采访了率先抛出该发现的“行星猎人”项目科学家、美国加州理工学院博士后王吉。

恒星的亮度去哪儿了?

从2009年开始,美国航天局“开普勒”望远镜对这颗叫KIC 8462852的恒星持续观测了4年时间。它距离地球约1500光年,位于天鹅座与天琴座之间,其质量是太阳的1.2倍,表面温度与太阳类似,但自转速度较快,一个周期为0.9天,而太阳自转周期约为25天。

“有一天,有一个天文爱好者联系我们说,这颗恒星的光变曲线怎么这么怪,不像行星也不像其他的,所以我们开始研究它。”王吉回忆说。

太阳系外行星距地球遥远,亮度很低,所以人们很难直接观测。寻找太阳系外行星,主要还是借助凌日现象,即从地球角度看过去,当有行星从所观测的恒星前面经过,恒星亮度会随着时间变化而出现周期性变化,形成一个极具规律的光变曲线,据此可推断行星的大小等性质。

“KIC 8462852的光变曲线非常奇怪,和‘开普勒’观测到的其他恒星非常不一样,最大的光变幅度超过20%,而且不具有周期性。”王吉说。

“我们联系了很多行星与恒星方面的专家,他们都觉得这个现象比较奇怪,”王吉说,“我们花了很长时间去找出一种合理的解释,本来想等一下再发论文,后来觉得既然怎么想也想不通,那么就先把文章发出去,让大家一起来想。”

果不其然,当这篇题为《恒星的亮度去哪儿了?》的论文被英国《皇家天文学会月刊》刊登后,迅速引起广泛关注。

最大可能还是彗星作怪

据王吉介绍,即便有太阳系最大行星——木星那么大的行星从恒星前面经过,恒星的亮度最大减弱1%,而这颗恒星亮度最大减弱22%;行星导致的恒星亮度变化非常有规律,而对这颗恒星,“‘开普勒’观测它的4年里,它的亮度变化从来没有重复过”。

从高达22%的光变幅度看,这个物体应该遮住很大一块恒星发出来的光,质量不大,但体积非常大,“比较松散”,彗星满足所有这些条件。
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