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藏在一亿年前古鸟类尾羽中的秘密:用来求偶炫耀

[来源:科技日报]  [2018/12/25]
藏在一亿年前古鸟类尾羽中的秘密

成对出现的羽轴主导型羽,有着非常奇特的形态。

第二看台

本报记者 操秀英

羽毛是鸟类美丽的外衣。人们喜欢鸟,不仅是欣赏它们飞翔的身姿与动听的歌喉,更是痴迷于它们色彩靓丽的羽毛。

科学家们此前就提出,远古鸟类祖先可能早已拥有了用来求偶炫耀的特殊羽毛。不过由于以往发现的化石有限,人们一直没机会目睹那些羽毛的真容。

《古地理学报》近日发表的一项研究为人们展示了鸟类祖先羽毛的风采——来自中国地质大学(北京)的邢立达等研究人员,在距今约一亿年前的缅甸琥珀中,找到了大批古鸟类的尾羽。他们发现,这些尾羽虽然不适合飞行,但却美丽异常,很可能是用来求偶炫耀的,其形态特征也和今天的鸟儿大相径庭。

2015年,一个偶然机会,邢立达在缅甸密支那琥珀市场看到了一种非常奇怪的羽毛珀。“这些羽毛珀有着粗粗的羽轴,这令我马上想起了孔子鸟那对显眼的尾羽。”邢立达说。

利用立体显微镜、扫描电镜等设备,研究者们对琥珀里的羽毛进行了仔细观察。“它们太奇怪了。我们知道,羽轴都是封闭的,中间是充满海绵组织的髓腔,但这些琥珀中的羽轴在羽毛背面则是开放的,也没有髓腔。”邢立达说,他第一次看到以立体形式保存的羽轴主导型羽,其开放的羽轴令人非常困惑。随后,他又在各地的琥珀市场和一些民间收藏者手上陆续发现了数十件拥有同样特征的羽毛珀。

“大量的标本表明邢立达最初的发现不是特例,这类羽毛的形态便是如此,羽轴就是开放的,虽然令人匪夷所思,但演化有时候就是这么神奇。”加拿大萨斯喀彻温省皇家博物馆教授瑞安·麦凯勒猜测道,“C形的羽轴横截面,羽片闭合不良,这都使得这类羽毛的空气动力学功用很有限,但可能是一种高效的轻质尾羽,也就是说,羽轴之所以开放,可能是节省能量的一种措施,降低长出这种长羽毛的能耗,或这种结构是专门为长而轻的尾羽而演化出来的。”
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